Auf Helly Aa Shetlands Wikingerfeuerfest

Ich stehe fast waagerecht vor stürmischen Winden und der Art von Regen, bei der Sie sich wünschen, Sie hätten Ihr Leben für Wasserdichtigkeit gespart, und beginne, meine Motive für einen Besuch auf den Shetland-Inseln im Januar in Frage zu stellen. Ich drücke mich gegen eine kalte Steinmauer und zähle die Minuten herunter.

Der Höhepunkt von Shetlands Up Helly Aa Festival ist das Verbrennen eines Wikinger-Langschiffs © Andy Buchanan / Getty Images

Plötzlich erlöschen alle Straßenlaternen und die winzige Stadt Lerwick ist in Dunkelheit getaucht. Um mich herum gewinnen die Tänze der durchnässten Zuschauer, die sich aufwärmen wollen, mit zunehmender Aufregung wieder an Schwung. Es gibt nur einen Grund, warum Tausende von Menschen im tiefsten Winter an den Rand der Welt kommen würden, um stundenlang im tiefen Schwarz draußen zu stehen - das Up Helly Aa-Feuerfest.

Pünktlich um 19.30 Uhr krachen leuchtend violett-orange Fackeln durch den Lärm. Die fernen Dächer scheinen vor Feuer zu erblühen, als auf den Straßen unter 1000 Fackeln eine Armee von ebenso vielen Männern durch die Straßen marschiert, angeführt von einer kampferprobten und bärtigen Gruppe von Wikingern, die als Jarl Squad bekannt ist. Flammen tanzen vom geflügelten Helm und Schild ihres Anführers, dem Guizer Jarl, der ein Replikat des Wikinger-Langschiffs befehligt, das an der Spitze der Prozession rollt.

Ich bin erst seit ein paar Tagen in diesem abgelegenen Teil der Welt, aber das Ganze fühlt sich absolut und unbestreitbar wie Shetland an.

Die Shetlandinseln sind historisch mit Skandinavien und Schottland verbunden. In Sumburgh Head befinden sich Bronze- und Eisenzeit-Überreste. © J Mitchell Photog / Shutterstock

Ein Land für Wikinger

Diese abgelegene Inselgruppe vor der Nordostküste Schottlands gehört zu Großbritannien. Nach einer Reise von immer kleineren Flugzeugen und immer freundlicheren Menschen hier zu landen, fühlt sich jedoch an, als würde man an einem Ort landen, der sich stark vom Rest der britischen Inseln unterscheidet. Tatsächlich liegen die Shetlandinseln näher an Skandinavien als Edinburgh, und die Shetlandinseln gehörten zu Norwegen, bis sie im 15. Jahrhundert als Teil einer Hochzeitsausgabe an Schottland übergingen.

Dies ist ein Land voller nordischer Traditionen, von denen in der Hauptstadt Lerwick zahlreiche Zeugnisse vorliegen. Es liegt nicht nur an den Straßennamen (Könige von Harald bis Haakon sind fast überall zu finden) oder dem skandinavischen Twang im Akzent. Der ganze Ort schreit Wikinger. Über einem Flickenteppich aus widerstandsfähigen Steingebäuden und rauen Landschaften erhebt sich ein schwermütiger Himmel, der von unnachgiebigem Wetter heimgesucht wird, das Ihnen den Atem rauben und Ihre Knochen einweichen kann - es ist brillant, aber erfrischend.

Shetland hat seinen Alltagsrhythmus: Bauern kümmern sich um Land und Vieh, lokale Unternehmer eröffnen Läden und diejenigen, die zwischen neun und fünf sind, betreten das Büro. Aber es gibt das unausweichliche Gefühl, dass Mutter Natur hier den Schlaf regiert. Große Stürme und raue See können den Archipel immer noch vom Festland abschneiden, wie ein Einheimischer erklärt: "Wenn die Boote nicht einlaufen können, kann niemand etwas bekommen.".

Gemeinschaft, Wikinger und Feuer: Die Jarl-Truppe beginnt ihren Marsch © Jeff J Mitchell / Getty Images

Ein passenderer Rahmen für ein Wikingerfeuerfest ist kaum vorstellbar. Das heutige Ereignis stammt jedoch nicht aus dem späten 8. Jahrhundert, als die Wikinger mit Schwertern und Speeren an Land stürmten. Es ist, wie Trevor Jamieson aus Lerwick erklärt, eine ziemlich moderne Erfindung.

Wenn Jamieson das Banjo in der Up Helly Aa-Band nicht meisterhaft spielt, arbeitet er im Shetland Museum & Archives und ist eine Wanderausstellung zu allem, was mit Shetland zu tun hat. "Die Parade und die Fackeln, das ist nur die Spitze des Eisbergs", sagt er. "Bei Up Helly Aa geht es um mehr als um Wikinger und Feuer, es geht um die Gemeinschaft."

Up Helly Aa greift in die Vergangenheit und über Generationen hinweg. © Jeff J Mitchell / Getty Images

Die Ursprünge von Up Helly Aa reichen bis in das frühe 19. Jahrhundert zurück. Zu dieser Zeit war das Festival eher wie ein einziges Weihnachtsfest, bei dem die Shetlander auf die Straße gingen, um zu trinken, zu tanzen, Teerfässer in Brand zu stecken und sie durch die Straßen zu rollen. Verständlicherweise konnten die Behörden im Laufe der Zeit die Risiken nicht länger ignorieren, die mit widerspenstigen flammenden Objekten verbunden waren, die von den Menschen unter dem Einfluss gesteuert wurden, und es wurde eine Änderung gefordert. Im Jahr 1870 stellte sich eine Gruppe junger Lerweger der Herausforderung, indem sie diese Nacht der Feierlichkeiten in eine organisierte Veranstaltung umwandelte, das Datum auf den letzten Dienstag im Januar zurückstellte und die Wikingerelemente und -theater herausstellte, die heute Besucher aus aller Welt anziehen.

Das Herz von Up Helly Aa

Bei aller Berühmtheit sind die Einheimischen immer noch das pulsierende Herz von Up Helly Aa. Ein paar Tage vor dem Festival erhalte ich einen kurzen Blick auf die Wikinger-Galeere (Langschiff), während sie von einem engagierten Team leicht verkaterter Kerle ihre letzten Farbtupfer erhält und ihre Samstage zu einer Zeit aufgibt, in der sich noch normale Kreaturen aufhalten würden Bett. Der Küchenschuppen ist mit über 1000 Fackeln gefüllt, die alle von örtlichen Freiwilligen handgefertigt wurden. "Da im Winter nicht viel los ist, haben wir ein Gefühl für den Sinn, etwas zu tun", erklärt ein bärtiger Zuschauer. Und zwischen dem schieren Volumen an Requisiten und Eventlogistik scheint es eine Menge zu geben, und eine kleine Armee von Einheimischen steckt dahinter.

Freiwillige geben der Replik der Wikinger-Kombüse den letzten Schliff © Louise Bastock / Lonely Planet

Ich werde Robert Geddes vorgestellt, dem Sekretär des Up Helly Aa-Komitees. Seine Leidenschaft für das Festival ist ansteckend und er erklärt, dass es ein wesentlicher Bestandteil des lokalen Lebens ist. "Kinder lernen vom Festival, wenn sie etwa drei Jahre alt sind. Sie stellen in der Schule Helme und Schilde her", sagt er. Außerhalb seiner Pflichten als Up Helly Aa betreibt Geddes das örtliche Freizeitzentrum in Lerwick (obwohl es kaum vorstellbar ist, dass ein Mann wie der Nachkomme eines Wikingerkönigs aussieht, der Squashplätze bucht), und er schreibt einen Großteil des anhaltenden Erfolgs des Festivals zu seine symbiotische Beziehung zu lokalen Unternehmen. "Unternehmen finanzieren es", erklärt er, "aber sie machen es durch den Tourismus und die Wirtschaft wieder gut, die das Festival anzieht. Auf diese Weise bekommt jeder das Gefühl von Eigenverantwortung. '

Die ganze Stadt entzündet sich

Am Festivaltag trifft dieses Gefühl zu. In ganz Lerwick ist die Aufregung spürbar, da Tausende von Einheimischen und Besuchern die Straßen überfluten, um dem ersten Marsch der Jarl Squad durch die Stadt zu folgen. Während des Tages, an dem Foto-Ops und jubelndes Brüllen mit der Axt stattfinden, wird die Jarl-Truppe die örtlichen Schulen, Krankenhäuser und Pflegeheime besuchen, um denjenigen, die es möglicherweise nicht persönlich schaffen, einen Teil der Aktion vorzustellen. Aber es sind die Ereignisse nach Einbruch der Dunkelheit, die die Stadt wirklich in Aufruhr versetzen und die lokalen Einzelhändler dazu bringen, die notwendige Kampfausrüstung für die heutigen Zuschauer zu verkaufen.

Der Guizer Jarl präsentiert den Gesetzentwurf für das Festival, der praktische Informationen mit lokaler Satire mischt. © Louise Bastock / Lonely Planet

Egal, wo Sie Ihren Platz setzen, jeder von uns, der sich mit den Elementen auseinandersetzt, hat ein Ticket in der ersten Reihe für die beste Feuershow der Welt. Als die Legionen von Fackelträgern vorbeiströmen, ist es, als ob die ganze Stadt in Flammen steht. Ein berauschender Gestank von Paraffin verschlingt die Menge, während der Wind auf die Fackeln peitscht und uns mit Funken überschüttet, die wie unberechenbare Catherine-Räder taumeln. Die Kakophonie von Jubel und Balg hallt durch die Straßen und gipfelt in einer wirbelnden Masse von Feuer, als die Marschierenden von der Straße abkommen und beginnen, die Galeere zu umkreisen, die in einem ummauerten Park mitten in der Stadt ihre letzte Ruhestätte gefunden hat.

Tagsüber ist dieser Ort ein Kinderspielplatz, aber heute Abend hat er das Gefühl einer Kampfarena Game of Thrones. Der Trommelschlag wird lauter, der Gesang erreicht Fieber und die Fackeln werden in die Höhe gehalten, um die Galeere nach Walhalla zu schicken.

Verlasse den Drachen: Auf einem Spielplatz in Lerwick begegnet die Galeere ihrem feurigen Untergang. © Jeff J Mitchell / Getty Images

Die Flamme lässt alle in einem Umkreis von 10 Metern dämpfen und wir werden alle daran erinnert, dass wir bis auf die Knochen gefroren sind. In der Wärme der Hallen finden die Nachtschwärmer eine Atempause. In den örtlichen Erholungsräumen, Rathäusern und Schulturnhallen wird auf die alte Tradition der offenen Häuser verwiesen. Auch heute gelten dieselben Grundsätze: Wir werden von jeder Gruppe von Männern aus der Prozession gefüttert und bewässert - ein besonderer Höhepunkt ist die Beobachtung einer Gruppe von Männern, die als Mrs Browns Boys verkleidet sind, die sich zu einem Pussycat Dolls-Lied drehen. Nach den Sketchen steht die ganze Halle - Teenager und alle - auf, um ein traditionelles schottisches zu tanzen Ceilidh. Die Live-Band schlägt einen Jubelakkord und die Partygänger werden in einen schreienden Wirbel versetzt - es ist wunderbar zu sehen, wie alle Altersgruppen der Gemeinde diese lokale Tradition genießen.